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科学家们统计了地球上140万种不同的植物名称。但植物学家估计现存的物种只有30万种。这意味着有一个真正的巴别塔的植物名称是踢周围。

那么发生了什么?

在某些情况下,这是科学家们“发现”同一物种略有不同的变种;另一些则是由于在地理上不同的地点对范围广泛的物种有了新的描述;然后,对物种之间关系的科学理解发生了变化;最后,还有一个常见的人为错误。

甘地来拯救。

高级命名自然登记员是一小群全球专家中的一员,他们在相对默默无闻的环境中努力工作,以从混乱中恢复秩序,并确保当植物学家彼此谈论一种植物时,他们可以确信自己谈论的是同一种植物。

阿诺德植物园的管理员迈克尔·多斯曼说:“我认为凯蒂是世界上为数不多的懂得——并在命名新物种时参照‘规则’的命名家之一,这一点真的很了不起。”“这的确是一项让人喜爱的工作,但对大多数植物学家来说,它往往太过繁琐,也太过官僚,无法达到凯蒂的熟练程度。”

多斯曼说,这项工作不仅要确保新发现的植物能被正确命名,还要像全球分类学的“cop”一样,把那些不符合指导原则的名字挑出来,让兴奋不已的植物学家们回到键盘上再试一次。

公平地说,自18世纪中期卡尔·林奈的《物种工厂》首次用两个拉丁名来描述一种植物以来,涌现出的规则是复杂的。甘地在他的哈佛植物标本室里保存着一份长达203页的《藻类、真菌和植物的国际命名规则》——被称为“深圳代码”,这是2018年最新版《指南》采用的城市代码。

两百三页的规则似乎太多了——它们主要涉及技术方面的事情,比如,如何将一个人的名字转换成拉丁文或希腊文的科学名称(发现者经常用自己、所爱的人或导师的名字给新物种命名)。然而,甘地指出,这些原则不仅使每个人在同一页上,不管他们的母语或文化是什么,而且使他们的名字不仅仅是名字而已。它们提供了一个物种的其他植物亲戚的信息,在某些情况下,它们可以记录在哪里发现的,发现者的名字和性别,或者一个显著的特征。

在Linnaeus建立他的系统之前,植物被称为多项式:由多个描述性术语组成的长名称。在《物种工厂》出版之前,只有5000种植物被描述,甘地说,有才华的植物学家记住了它们。

林奈的创新首先应用于植物,后来又应用于动物,他创造了一个由两部分组成的名字,今天用拉丁语或希腊语来命名。前者指的是这种植物所属的一个更广泛的类群,称为属,后者则把这种植物本身称为种。

甘地说,在那之后的几个世纪里,科学家们又创造了100多万个新名字,造成了足够多的混乱,以至于国际科学家合作起来监督这个情况,并在一个多世纪前编写了第一个命名指南——今天的深圳代码的前身。

如今,命名法由位于斯洛伐克布拉迪斯拉发的国际植物分类协会管理,甘地是该协会维管植物委员会的成员。该委员会致力于确保各地的科学家使用相同的标准。它还面临着一些棘手的问题,比如给植物重新命名。在最近的一出戏剧中,三名中国植物学家提议将苹果树的学名从美洲海棠改为家养海棠。马卢斯·普米拉是旧名,在其他方面符合命名原则,所以甘地投票反对这一改变,一种最初占据上风的情绪。然而,提议者并没有放弃,在第二次尝试时,他们以微弱的优势成功了——反对甘地的投票。

“M。pumila有优先权并且被广泛使用,”甘地说。“他们(委员会成员)希望这个问题消失。我不高兴,但你得跟大多数人走。”

甘地是在这项工作中开始对植物进行命名的。他在印度长大,1970年在班加罗尔大学获得植物学硕士学位。在他的第一份工作中,他被引导去收集、分类和命名,为印度科学家和史密森学会的一个合作项目调查家乡卡纳塔克邦的雨林植物。甘地说,史密森学会的项目主任丹·尼科尔森成为他的导师,教他植物命名的基础知识。

甘地全身心地投入到这项工作中,四年后,当这个项目结束时,他是一名初级科学助理,负责完成了大约三分之一的书。他在班加罗尔大学(Bangalore University)任教8年,然后在20世纪80年代前往美国攻读博士学位,获得了德克萨斯农工大学(Texas A&M University)的博士学位。在那里,他与人合著了《德克萨斯维管植物清单》,并在北卡罗莱纳大学找到了一份工作。哈佛大学(Harvard)的大卫•布福德(David Boufford)就是在这里找到了他,希望填补一个植物标本室命名学家的空缺。1995年以来,甘地一直在哈佛读书。

资深研究科学家布福德说,填补这一空缺至关重要,因为几十年来,哈佛大学一直通过其灰色植物标本馆索引,使植物群落了解最新的植物发现及其名称。索引是通过印刷索引卡邮寄给图书馆、草药和其他订阅者来分发的。到上世纪90年代中期,人们开始努力将该指数数字化,这进一步扩大了该指数的覆盖范围,其中首次包括了拉丁美洲的订户。从那时起,这项工作就被国际植物名称索引(International Plant Names Index)所采用,该索引是由哈佛大学植物标本室、英国皇家植物园(Royal Botanic Gardens)、英国皇家植物园(Kew)和澳大利亚国家标本室(Australian National her钡餐)合作建立的。

现年71岁的甘地仍然每天早上9点上班,一直工作到晚上9点,然后跨过红线去Alewife,在晚上9点35分搭乘最后一班车去莱克星顿。他周末照常上班,并感谢妻子卡斯图里(Kasthuri)帮他收拾了家里的烂摊子。尽管进展很快,但他并没有放慢脚步的打算,他说只要部门还需要他,他就会继续工作。

“我喜欢我所做的,分享知识,”甘地说。“这不是一份高调的工作,但我的生活很简单。”

如今,在他的职责中,甘地是《北美植物志》(Flora of North America)的命名法和词源学编辑。这本书有30卷,其第一卷于1993年出版,甘地说他希望能在未来几年内完成。他还是《国际植物名称索引》的编辑和《Rhodora》杂志的副主编。他每天都要回答科学家们的问题,解决棘手的命名问题。他还为加利福尼亚冬青树命名,好莱坞可能就是以此命名的。他开玩笑地说,电影制片人从来没有把他拯救“好莱坞”的工作归功于他。

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印度卡利卡特大学的植物学教授Mamiyil Sabu说,尽管专业的命名学家确实很少见,但真正让甘地与众不同的是他乐于助人。他曾多次帮助萨布解决命名问题,并多次前往印度演讲。

“他非常简单,非常谦虚。他愿意帮助每一个人。

为此,他被授予印度被子植物分类学协会的荣誉会员,并于2010年获得美国植物分类学家协会颁发的杰出贡献奖。

然而,也许最持久的是几个植物学家决定以他的名字命名植物——当然,他们一丝不苟地遵循国际命名规则。今年早些时候,萨布成为第八个也是最后一个这样做的人,他为一个新的生姜品种命名。

新闻旨在传播有益信息,英文原版地址:https://news.harvard.edu/gazette/story/2019/10/how-new-plant-species-get-their-names/

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