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甚至有点像地球的行星都很难找到。这就是为什么当像詹妮弗·温特斯(Jennifer G. Winters)这样的天文学家遇到一颗可能是固体、岩石的天体,而且可能有自己的大气层时,他们会感到兴奋。尤其是在这样的情况下:尽管从统计数据上看不太可能存在生命,但找到一个有三个太阳的生命,提高了研究这颗行星的可能性,可能会对我们自己的生命提供有价值的洞见。

这个新的天体被称为LTT1445Ab,是一个凌日行星。哈佛-史密森天体物理中心的博士后研究助理温特斯解释说,这意味着在LTT1445Ab围绕主星的5天半的轨道中,它将从主星前面经过。这将使地球上的观测者能够看到这颗行星的背光,并使他们有可能辨别LTT1445Ab(大约是地球的1.38倍,大约22.5光年远)是否有大气层。

“我们可以用摄谱仪来观察它,”温特斯说,他是发表在《天文学杂志》上的《天空中的三个红色太阳:一个三米矮星系中的凌日类地行星,其速度为6.9秒。“这是一个岩石行星最好的例子之一,我们可以研究它的大气层,看看它是由什么组成的。”

温特斯的首要问题是:大气中是否会有氧气分子?即使它的大气中确实有氧气,温特斯很快指出,她的团队并不指望找到生命。“它不在其恒星的宜居带,”她说。“这是太近。太热了。但如果大气中的氧气可能来自生命以外的其他来源,那就好了。”

在接下来的几个月里,在我们看不到这颗行星之前,温特斯和她的合作者将收集数据并进行监测。利用来自智利的巨型麦哲伦望远镜以及美国宇航局的哈勃和斯皮策太空望远镜的数据,研究小组将试图测量这颗行星的质量,并确定它是否确实是一颗岩石行星,而不是一颗气态行星。她解释说,新发现的质量很重要,因为它与大气的厚度有关。如果没有的话——如果你被辐射烧掉了——科学家们将会看到你是否发芽了,也许会被地壳释放的气体补充。

“这是研究大气的一个很好的例子,”温特斯说。她说:“只有另一个星系离我们更近,它有两颗行星,但这颗恒星要亮得多。”LTT1445Ab的主恒星大约是太阳的25%,它的伴星则更小。

LTT1445Ab这个名字来自于它在荷兰裔美国天文学家威廉·雅各布·卢伊顿的同名恒星运动测量目录中的列表。这颗恒星的位置是由美国宇航局的凌日系外行星勘测卫星发现的,该卫星通过扫描天空寻找这样的候选恒星,并将周期性变暗的恒星通知世界各地的科学家——这可能是一颗轨道行星的迹象。温特斯的研究小组称,他们对这颗行星进行了研究,证实了在这个小星系中确实存在一颗行星。

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这个有三名主演的组合也因为其他原因引起了她的兴趣。“在一个三重星系中有三个M矮星是非常罕见的,”温特斯说,他使用的是最小和最酷的恒星类型的分类。在这种情况下,当这颗行星似乎在围绕主恒星运行时,其他两颗行星似乎在跳舞,相互靠近,然后又相互远离。然后,这两颗恒星在一个水平面上与最大的恒星相互作用,就像唱机转盘上的弹珠一样。这三种物质是如何相互运动的,是什么力量在起作用,这些都是天文学家们希望解决的难题。

在某种程度上,在这三颗微型恒星中发现一颗行星可能比单单LTT1445Ab更令人兴奋。她解释说,从研究生院开始,M小矮人一直是她感兴趣的主要领域。

“它们占所有恒星的75%,所以它们是人口最多的恒星,”她说。她补充说,这个星团“将帮助我们更多地了解恒星和行星的形成”。

新闻旨在传播有益信息,英文原版地址:https://news.harvard.edu/gazette/story/2019/10/discovery-of-object-with-multiple-stars-offers-an-opportunity-for-insight-into-our-own-planet/

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