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今天,iRobot Corp.宣布收购了Root Robotics, Inc.。2011年,哈佛大学(Harvard University) Wyss生物启发工程研究所(Wyss Institute for biology Inspired Engineering)的一个暑期研究项目启动了该公司的教育Root编码机器人项目。从那时起,它已经发展成为一个强大的学习工具,在超过500所学校被用来教孩子们如何以一种吸引人的、直观的方式编码。iRobot计划将Root机器人纳入其不断增长的教育机器人产品组合中,并继续扩大Root机器人的生产和扩展其编程内容的工作。Root机器人是在2017年由前Wyss研究所成员创建的。

“我们荣幸,我们必须看到Wyss研究所技术从其早期阶段到今天,有机会在世界产生巨大的影响,”说Zivthan Dubrovsky前bioinspired机器人平台Wyss研究所的领导和根的联合创始人机器人现在教育机器人iRobot公司的总经理。“我们很高兴看到鲁特故事中的这一新篇章能够进一步扩大我们的使命,即让全世界任何年龄、任何教室的学生都能接受STEM教育。”

Root开始于Wyss core教员和bioinspired robotics platform的联合领导Radhika Nagpal的实验室,他当时正在研究利用磁轮爬上金属结构的机器人。“大多数白板在课堂上与金属的支持,所以我想那将是美妙的,如果一个机器人可以自动擦除白板我教学——具有讽刺意味的是,我们把它称为一个“Roomba白板,”,因为很多方面都直接受iRobot的Roomba,“Nagpal说,他也是弗雷德卡夫哈佛大学的计算机科学教授约翰·a·保尔森工程和应用科学学院(海洋)。“一旦我们有了一个工作原型,这个机器人的教育潜力就显而易见了。如果它可以被编程来检测墨水,导航到墨水,并擦除墨水,那么它就可以用来教授学生如何编写越来越复杂的算法。”

该原型主要由拉斐尔·切尔尼(Raphael Cherney)构建,他先是在2011年担任哈佛大学纳格帕尔团队的研究工程师,然后从2013年开始与杜布罗夫斯基(Dubrovsky)和Wyss研究所的其他成员一起全职开发Root。“当拉斐尔和拉迪卡向我提出‘根’这个概念时,我立刻爱上了它,”杜布罗夫斯基说。“我的三个女儿当时都很年轻,我想让她们接触STEM的概念,比如编码和工程学,但我对缺乏为他们这个年龄的孩子设计的教育体系感到沮丧。能够为他们创造这样的想法,真的是激励我全力支持这个项目的动力。”

在Cherney和Dubrovsky的领导下,Root的技能扩展到画画、在白板上画的障碍中导航、演奏音乐等等。该团队还开发了Root的编码接口,该接口具有三个层次的复杂性,旨在帮助从幼儿园到高中的学生轻松掌握编程的概念,并使用它们创建自己的项目。“机器人的有形性质真的带来生命的代码,因为机器人是“真实”的,代码不是——你可以看身体执行你编程的指令,“查说,他与根机器人和现在是一个主要iRobot公司的系统工程师。“这有助于把编码变成一种社交活动,尤其是对孩子来说,因为他们学会了团队合作,把编码视为一件有趣而自然的事情。”

在接下来的三年里,该团队反复试验了鲁特的原型,并开始在波士顿及周边的教室里进行测试,从学生和老师那里得到反馈,让机器人更接近它的生产就绪状态。到2016年,他们已经做好了商业化的准备。他们在Kickstarter网站上发起了一场众筹活动,以测试自己是否拥有一项可行的消费者业务。他们从近2000名支持者那里筹集了近40万美元,远远超过了25万美元的目标。受到潜在客户信心投票的鼓舞,杜布罗夫斯基和切尔尼在2017年夏天离开了威斯康辛大学机器人研究所,与纳格帕尔共同创办了Root Robotics公司,纳格帕尔担任科学顾问,提供250万美元的种子基金,并获得了哈佛大学技术开发办公室的许可。

虽然他们在威斯研究所的大部分时间都花在了开发机器人上,但该公司专注于让Root的编程应用程序的内容达到标准,在他们的办公室里设置一个教室,并邀请学生来试用机器人。2018年9月他们第一个根机器人运往Kickstarter支持者和使它可以在他们的网站,并自那时以来,超过一百万个编码项目已经运行在根的应用。对我个人而言,“什么是最有价值的是看到我的孩子们扎根课堂和展示他们的老师和同伴已经能够让机器人做。看到他们解决问题,反复尝试,然后取得他们引以为豪的成就,这是无价的。”切尔尼补充说:“看到人们为这个机器人想出了我们从未想过的新点子,我感到很惊喜。”“它似乎能立即释放创造力,这种方式既美丽又鼓舞人心。”

iRobot董事长兼首席执行官科林o安格尔表示:“吸引我们关注Root的真正原因之一,是它被从头开始设计为一款教育产品,这完全符合我们对使用机器人作为涡轮增压STEM教育方式的深厚热情。”“根机器人作为一种工具,不仅可以教授学生编码,还可以教授人工智能、工程和自主机器人的概念,这些都对我们的未来非常重要,具有巨大的价值。”

纳格帕尔有时仍然会被这样一个事实所震惊:最初是一个简单的白板擦除机器人的想法,最终发展成了一个如此强大的教学工具。她说:“没有威斯研究所,我甚至没有想过要把这个想法商业化。”“它支持一个了不起的团队创建和测试工程师的根在过去的几年里,这让我们能够提高基金公司推出的产品是如此发达,现在真的有潜力扩大和世界上有很大影响。”

要阅读全文,请访问Wyss Institute网站。

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